«Era um passo a que eu ambicionava, voltar à I Liga, a Académica deu-me essa oportunidade, e aqui estou eu para fazer o meu melhor. É um clube com muitas condições para trabalhar e evoluir, com uma excelente organização. Aos adeptos, prometo lutar pelo símbolo que tenho ao peito, respeitá-lo e lutar até à exaustão por ele», referiu, na primeira entrevista após ter assinado. 

Formado no Esposende e Varzim, Rafael Lopes passou ainda pelo V. Setúbal e Moreirense, nestes dois últimos na Liga principal. 

Esta época, já marcou por 15 golos em competições oficiais (nove na II Liga, cinco na Taça de Portugal e um na Taça da Liga), assumindo-se como uma das grandes figuras do Penafiel e contribuindo de forma decisiva para a boa campanha que os durienses se encontram a realizar.